De täta smogmolnen har plågat kinesiska städer under många år och fungerar som en sorts symbol för den mörka sidan av den snabba ekonomiska utveckling som lyft flera hundra miljoner kineser ur fattigdom.

Landets rekordsnabba tillväxt har till stor del byggt på en ansenlig produktion av kol, stål och cement, industrier som i samtliga fall står för omfattande luftföroreningar.

Enligt rapporten sjönk andelen av den skadliga mikropartikeln PM 2,5 – som letar sig djupt ner i lungorna – till 39 mikrogram per kubikmeter förra året, en minskning med 9,3 procent jämfört med föregående år. Det är andra året i rad som andelen PM 2,5-partiklar minskar, hävdar myndigheterna. Rapporten bygger på data från 338 städer i Kina.

Nyheten om luftkvaliteten kommer kort efter Kina avslutat sitt svagaste ekonomiska år på nära tre decennier med en tillväxt på i sammanhanget låga 6,4 procent under de sista tre månaderna 2018.

Peking har blivit allt tuffare vad gäller att bötfälla aktörer som inte följer miljölagarna. Förra året fick staten in motsvarande omkring 20 miljarder kronor till följd av miljöböter, en 32-procentig ökning jämfört med året före.